Test SOtM tX-USBhub + sCLK-12.0 : combo haut de gamme pour PC audiophile

30/06/2016

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L’année dernière nous vous avions concocté un dossier axé sur les produits SOtM permettant de transformer votre PC en une véritable plateforme audiophile numérique. Mesures à l’appui, nous avions constaté l’apport qualitatif indéniable de ces dispositifs de filtrage et de stabilisation du signal audio numérique. L’un des produits phares de ce dossier était une petite carte USB universelle tX-USBhub que l’on pouvait connecter sur un port USB interne du PC et qui nettoyait alors le signal numérique du bruit issu des circuits d’alimentation et qui opérait également un reclocking par sa propre horloge. Alimentée par les câbles SATA internes du PC avec filtrage intégré ou contourné par l’apport de l’alimentation externe sur batterie mBPS-d2s et flux numérique stabilisé par une horloge de très haute qualité, cette carte affichait déjà d’excellentes performances.

SOtM propose dorénavant une évolution majeure de cette carte par l’ajout d’une horloge dédiée disposant de son circuit d’alimentation avec gros filtrage, régulation encore plus performante et un oscillateur encore meilleur. La sCLK-12.0 est donc une horloge complète, mais il faudra acquérir le combo incluant la tX-USBhub car la carte USB nécessite alors une modification pour accepter cette nouvelle horloge. La sCLK-xxxx de sa dénomination générique, pourra également être ajoutée aux dX-USB HD, iM-USB HD, tX-USBexp et bien d’autres encore. Il faudra une version spécifique de l’horloge et probablement faire effectuer une modification aux appareils et cartes de destinations. SOtM propose également un programme d’horloge sur mesure si vous souhaitez utiliser la sCLK-xxxx avec un appareil d’une marque différente.

Spécifications techniques :

tX-USBhub

  • Interface USB : Connecteur USB interne 3 pins
  • Ports de sortie USB : 2x Type A USB 2.0, Bouton d’alimentation USB on/off
  • Chipset USB : Contrôleur HUB USB 2.0, HS(480 Mbps), FS(12 Mbps), LS(1.5 Mbps)
  • Alimentation interne : +12.0V(+0.5V, -0.5V), 2A max, Connecteur SATA 15 pins
  • Alimentation externe : Sélection automatique +6.5V ~ +9Vdc, 2A max, Jack 5.5mm / 2.1mm
  • Alimentation par port USB : +5.0V(+0.5V, -0.25V), Protection de surcharge 0.8A à 20°C, Sortie recommandée 0.5A >
  • Conditions de fonctionnement : Température de fonctionnement +10 ~ +30℃, Température de stockage 0 ~ +40℃, Humidité 10% ~ 90%

sCLK-12.0

  • Voltage de fonctionnement : 6.5Vdc ~ 9Vdc (entrée 12Vdc optionnelle disponible)
  • Consommation : 0.3A >
  • Régulateur à très faible bruit
  • Circuit actif de filtrage anti-bruit
  • Transformateur d’isolement sur le circuit horloge
  • Double circuit horloge indépendant pour les systèmes audio numériques
  • – sCLK-2224 : 22.5792MHz, 24.576MHz
  • – sCLK-1124 : 11.2896MHz, 24.576MHz
  • – Autres fréquences disponnibles en option
  • Circuit horloge simple pour les interfaces
  • – sCLK-12 : 12MHz
  • – sCLK-48 : 48MHz
  • – Autres fréquences disponnibles en option
  • Contrôle d’entrée
  • – Clock select 1 : Low
  • – Clock select 2 : High
  • Alimentation de sortie à très faible bruit :5Vdc, 0.5A max
  • Prix du pack : 790€ TTC

Les Liens utiles :

Présentation technique

Les cartes USB et horloge du pack sont livrées avec tout le nécessaire de montage. Avec la carte USB tX-USBhub nous retrouvons l’adaptateur de façade fait pour les ordinateurs à petit profile, le câble de liaison USB et les deux adaptateurs USB qui serviront à la connexion d’un port USB sur la carte mère du PC.

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La carte elle-même n’a pas changé si ce n’est l’ajout d’un petit connecteur RF en vue d’y connecter le câble coaxial qui sera relié à l’horloge sCLK-12.0. Nous avons donc toujours un circuit d’alimentation double permettant un branchement soit par une alimentation SATA interne au PC, soit par l’alimentation externe sur batterie SOtM mBDP-d2s. Ces circuits d’alimentation sont filtrés et régulés comme il se doit afin d’assurer l’acheminement du meilleur courant possible aux éléments numériques de cette carte USB. Chaque port USB est complété par un interrupteur individuel qui permet de couper le circuit d’auto-alimentation USB. Une option intéressante si le dispositif relié à la carte ne nécessite pas d’alimentation courant par USB. Cette possibilité élimine radicalement tout risque de bruit induit par ce circuit souvent coupable des baisses de performances des DACs. Cependant, la grande majorité des DACs utilisent ce circuit d’auto-alimentation USB malgré la présence d’une alimentation dédiée. La tX-USBhub possède toujours sa propre horloge.

 

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La carte horloge est livrée avec tout le nécessaire, un câble coaxial de liaison vers la carte USB, un câble de jonction d’alimentation et un adaptateur alimentation SATA avec filtre.

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Avant tout montage il vous faudra choisir le mode d’alimentation que vous allez utiliser, car suivant la solution, le câblage entre les deux cartes et les alimentations du PC ne seront pas les mêmes. Le montage le plus classique se fera par les alimentations SATA internes du PC. Dans ce cas chaque carte sera alimentée par une sortie d’alimentation SATA du PC. La carte sCLK-12.0 utilisera alors son adaptateur avec filtre.

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L’autre solution implique une alimentation externe, la SOtM sur batterie mBDP-d2s sera une parfaite candidate. Dans ce cas le circuit d’alimentation passera en premiers lieux par la carte USB, puis vers la carte horloge par pontage. Il faudra démonter au préalable la carte fille soutenant les interrupteurs d’alimentation des ports USB. Sous cette carte se trouve un petit connecteur d’alimentation, on y logera le câble fourni avec le pack. Ce câble sera ensuite relié à la carte horloge. SOtM conseille de relier également la carte USB à une alimentation SATA pour des raisons de sécurité.

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La carte sCLK-12.0 est assez imposante et occupe en surface l’équivalent d’un disque dur 3,5″, elle est d’ailleurs livrée sur un support en vue d’un logement dans un espace réservé à ce type de disque dur. La qualité de construction est égale à tout produit SOtM, c’est à dire impeccable, rationnelle et irréprochable. Les pistes de cuivre sont de grosses sections et sont entièrement recouvertes ce qui assure une performance optimale des transmissions des courants d’alimentation et des flux de données.

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La PCB simple face est organisée en trois sections distinctes. La première section concerne l’alimentation. Cette section occupe la moitié de la surface de la PCB et affiche de nombreux dispositifs de filtrage et de régulation. Ce dispositif complexe commence par un gros condensateur de 2200 uF qui sera secondé par quatre condensateurs de 470 uF et trois de 220 uF. Pas moins de trois circuits de régulation rentrent en jeu, dont un sous un dissipateur thermique en aluminium. D’autres condensateurs et systèmes de filtrage par isolation complètent ce montage déjà bien fourni.

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Le reste de la carte est dédié aux horloges. La sCLK-xxxx peut accueillir deux horloges à fréquences différentes. La carte tX-USBhub ne nécessite d’un oscillateur, la sCLK-12.0 est donc équipée d’une horloge unique. Cependant, la carte dispose déjà de tout le nécessaire à la deuxième horloge, il n’y manque que l’oscillateur et le transformateur d’isolement qui s’y rattache. Le signal est donc filtré de manière très efficace avant d’être acheminé à l’oscillateur. Il s’agit d’une horloge très bien conçue qui ne laisse rien au hasard tant au niveau de son alimentation qu’au niveau de l’intégrité du signal audio numérique dont elle aura la charge.

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Les mesures Right Mark Audio Analyzer

Les mesures RMAA se feront sur un banc d’essai constitué d’un PC sous Windows 10 pro 64 bits et équipé d’une carte Sound Blaster ZxR qui servira aux captures. J’utiliserai l’OPPO HA-1 comme DAC de référence qui servira de témoin aux gains apportés par les cartes SOtM. Nous établirons deux lots de mesures comparatives. Le premier lot impliquera le HA-1 en connexion USB directe à un port du PC, puis le HA-1 connecté à la carte tX-USBhub cadencée par l’horloge sCLK-12.0 en alimentation SATA interne du PC. Le deuxième lot de mesures ajoutera l’alimentation externe mBPS-d2s, nous aurons alors trois courbes de mesures par relevé FFT. Nous nous concentrerons sur les indices pour lesquels le bruit est un facteur dominant : le Niveau de Bruit, la Plage de Dynamique, la Distorsion Harmonique Totale et la Distorsion d’Intermodulation. Pensez à ouvrir les relevés FFT dans une autre fenêtre de votre navigateur et à les afficher en plein écran. En effet les captures sont très précises et sur une petite échelle, seul cet affichage vous permettra de faire les observations sur les courbes et d’y observer les gains apportés par les cartes SOtM.

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OPPO HA-1 sur port USB PC vs OPPO HA-1 sur cartes SOtM alimentation SATA interne :

le Niveau de Bruit
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Le Niveau de Bruit mesuré sur l’OPPO HA-1 gagne 0.1 dB de performance moyenne. La lecture du graphique FFT démontre que l’ensemble carte USB + horloge (courbe verte) réduit significativement les pics de bruit d’environ 3 dB et jusqu’à 5 dB sur certaines fréquences. Dans l’ensemble le niveau de bruit affiche une meilleure performance et est mieux contenu, montrant moins de variations d’amplitudes.

Plage de Dynamique
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La PLage de Dynamique est un indice étroitement lié au niveau de bruit. En toute logique nous aboutissons aux mêmes observations.

Distorsion Harmonique Totale
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La Distorsion Harmonique Totale révèle plus de stabilité et d’équilibre. Principalement aux hautes fréquences sur lesquelles nous avons des gains localisés pouvant atteindre 10 dB.

Distorsion d’Intermodulation
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La Distorsion d’intermodulation est l’indice le plus révélateur. En effet la superposition des deux courbes donne un avantage dominant au dispositif SOtM et cela sur toute la gamme de fréquences. Nous observons des gains maximaux localisés pouvant atteindre les 15 dB, le gain moyen constaté étant aux alentours de 6 dB. Les pics de bruits présentent des atténuations de l’ordre de 5 dB.

Le tableau des moyennes retenues donne déjà un avantage aux cartes SOtM, mais sur de petites valeurs. C’est l’analyse approfondie des relevés FFT qui nous permet de mieux appréhender les gains. Cette observation détaillée nous permet de nous rendre compte que les cartes SOtM permettent de réduire le bruit : les courbes vertes se trouvent sous les courbes blanches. Le jitter est réduit : les pics ont des valeurs réduites. Le signal est plus stable : les variations des courbes vertes sont plus recentrées autour de leurs valeurs moyennes. Le résiduel vient des défauts du banc de mesure (carte de capture alimentée par l’alimentation du PC et OS non optimisé pour l’audio) et des limites de conception de l’OPPO HA-1 (car aucune électronique n’est totalement parfaite).
OPPO HA-1 sur port USB PC vs OPPO HA-1 sur cartes SOtM alimentation SATA interne et sur alimentation externe mBPS-d2s :

le Niveau de Bruit
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Plage de Dynamique
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Distorsion Harmonique Totale
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Distorsion d’Intermodulation
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L’ajout de l’alimentation externe conduit à des conclusions très intéressantes. Les pics de bruit sont identiques et ne semblent pas s’être améliorés par rapport à l’alimentation SATA du PC. Par contre, les courbes sont encore plus recentrées sur leurs valeurs moyennes. Cela veut dire deux choses : d’une part, le filtrage des alimentations sur les deux cartes est déjà très bon et élimine le bruit de manière très efficace. D’autre part, l’apport d’une alimentation plus performante table surtout sur la stabilité du signal résultant. Cette alimentation ne sera donc pas indispensable, mais elle ajoutera encore plus d’équilibre et de clarté à la restitution sonore.

Les écoutes

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Les écoutes se feront sur mon PC SOtM dans lequel j’ai substitué la carte tX-SUBhub première génération par la version compatible sCLK-12.0. L’alimentation des cartes se fera en externe par une mBPS-d2s afin d’assurer leur meilleur fonctionnement possible. Le logiciel de streaming sera JRiver, le DAC un OPPO HA-1 SE, l’amplificateur un Teac AX-501 et les enceintes seront des Tannoy DC-4 et un caisson de basse REL Quake. L’acoustique de la salle est corrigée par DiracLive via un MiniDSP DDRC22A.

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N’y allons pas par quatre chemins, les écoutes par l’intermédiaire de cet ensemble SOtM sont tout simplement somptueuses. J’ai certes la chance de disposer d’un OPPO HA-1 SE qui est probablement le meilleur DAC à son tarif et qui pourrait très certainement concurrencer des DAC coûtant le double. Mon PC est déjà bien modifié et affiche des niveaux de performance audio numérique excellents. Mais très clairement, qu’il s’agisse de simple fichier 16 bit 44,1 kHz, de PCM haute résolution ou de DSD, jamais l’OPPO n’a sonné aussi bien sur ce petit système. Un tel réalisme est tout simplement époustouflant ! L’aération dans les notes est digne des meilleurs système audio et je pense que j’ai largement dépassé le potentiel des DC-4 associées au REL Quake, un ensemble qui marche pourtant très bien. Très souvent le facteur limitant d’un système audio moderne se situe au niveau de la source numérique : le streamer, ou le DAC, ou encore les deux. Sauf véritable catastrophe ou mauvaise association, les enceintes et l’amplificateur sont rarement mis à défaut. Avec les cartes tX-USBhub et sCLK-12.0 le problème de la qualité de l’acheminement du flux numérique sera définitivement résolu.

Si vous allez plus loin dans la démarche, le résultat sera encore meilleur, je vous invite à consulter notre précédent article sur les produits PC SOtM pour vous rendre compte des degrés de progression que vous pourrez obtenir étape par étape. Pour en revenir aux écoutes à proprement parler, attendez-vous à une véritable révélation. Non content s’assurer une reproduction parfaitement équilibrée et mélodieuse à souhait, l’image sonore gagne en ampleur de manière phénoménale. La cohérence de mon système était déjà de très bon niveau, mais je ne me doutais pas que les DC-4 pouvaient arriver à ce niveau de prestation, preuve que la source numérique d’un système audio est essentielle. Entre le réalisme des instruments, le naturel des voix, la scène sonore qui a gagné en ampleur et en amplitude, je suis plus que ravi par ces écoutes.

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Conclusion

Si vous pensiez que la tX-USBhub était déjà une belle évolution pour votre PC audiophile, alors vous serez conquis par le combo incluant l’horloge sCLK-12.0. Plus encore si vous ajoutez à la recette une bonne alimentation externe dédiée comme la mBPS-d2s, vous obtiendrez un résultat au-delà de toute espérance. Bien entendu si nous revenons sur notre article précédent dédié aux composants PC SOtM, vous comprendrez que l’ajout d’autres dispositifs de filtrage dans le PC ne peut qu’être bénéfique. Mes écoutes se sont faites sur un PC presque intégralement modifié y compris sur son alimentation principale. Au fil du temps, cette machine est devenu un excellent transport numérique.

Associé à JRiver, nous disposons alors d’un streamer audio haut de gamme ultra fonctionnel. Toutefois, je dois avouer que cette nouvelle version de la carte USB complétée de son horloge dédiée à fait passer mon PC à un nouveau niveau et le gain qualitatif à fait un sacré bond. L’OPPO HA-1 SE est aussi une très belle réussite et jumeler cet excellentissime DAC à une source numérique de haut niveau à permis d’obtenir les écoutes somptueuses dont j’ai profité.vSi vous utilisez un PC comme source audio numérique et que vous souhaitez l’améliorer pour profiter d’écoutes dignes des meilleurs transports numériques haut de gamme, je ne peux que vous conseiller le combo SOtM tX-USBhub + sCLK-12.0. Cette solution SOtM est l’ouverture vers la voie des appareils les plus performant du marché, vous pourrez alors inclure un DAC très haut de gamme dans votre chaîne audio sans que le PC et ses limites de conception ne pénaliser la qualité de votre son.

J’ai aimé avec le combo tX-USBhub + sCLK-12.0 :

  • La qualité de construction
  • Les possibilités d’intégrations d’alimentation
  • La performance de très haut niveau

J

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